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Astronomia - Espacio Profundo
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    La Luna es más grande cerca del horizonte

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    El espejismo lunar es una ilusión óptica bien conocida: cuando la luna está baja parece mucho más grande que su tamaño real. Pero la luna no cambia de tamaño, sigue teniendo las mismas dimensiones (0.5 grados de ancho) a pesar de su posición en el firmamento --varias fotografías comprueban este hecho -- pero nuestra vista y cerebro nos engañan.
     

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    Arriba : Secuencia de fotografías tomadas a intervalos de la luna elevándose sobre Seattle. Para la cámara, la luna parece tener el mismo tamaño, sin importar su posición en el firmamento. Créditos y derechos reservados: Shay Stephens . El verano es la mejor temporada para observar los espejismos lunares, ya que  la luna llena nunca está muy lejos del horizonte. (El Sol y la luna llena están en lados opuestos del cielo. De esta manera, cuando el Sol se eleva bastante, como lo hace en verano, la luna llena está baja.)
     
    Cuando la luna permanece baja en el firmamento, suele tener un resplandor rosado o anaranjado. Esto no es un espejismo. Es consecuencia de las partículas de polvo, humo y contaminación que dispersan la luz de la luna y hacen que la luna parezca tener un color; por la misma razón que las puestas de Sol a veces parecen tener un color rojo incandescente. El humo y las cenizas de los incendios agregarán un poco más de color a la luna.
     
    Cuando usted mira la luna, los rayos de luz convergen y forman una imagen aproximadamente de 0.15 mm de ancho en la parte posterior de sus ojos. La luna, cuando está alta como cuando está baja, crea una imagen del mismo tamaño. ¿Por qué es, entonces, que el cerebro registra una imagen mayor cuando la luna está cerca del horizonte? Los científicos no están seguros.

     La mejor explicación es el 'espejismo de Ponzo.' En 1913 Mario Ponzo dibujó dos barras idénticas delante de un par de líneas convergentes, como los rieles de ferrocarril que se muestran en la imagen a la izquierda. La barra amarilla superior parece ser mucho más larga porque abarca  una distancia aparente mayor entre los rieles. En realidad, las dos barras son exactamente iguales en longitud.

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    Arriba: El espejismo de Ponzo. Créditos: Tony Phillips.

    Cuando la luna se eleva o se oculta, tanto árboles como casas en la lejanía pueden jugar el papel de los rieles convergentes de Ponzo, haciendo, de esta manera, que la luna parezca más grande de lo que es en realidad. En este caso, el espejismo lunar es un simple caso de espejismo de Ponzo invertido, con la barra larga abajo y la corta arriba.
     
    Pero, como siempre, la explicación no es tan sencilla y surgen problemas. Carl Wenning, profesor de Física de la Universidad Estatal de Illinois, explica que pilotos volando a elevadas alturas observan a veces el espejismo lunar, sin tener objetos al frente. ¿Qué es, en ese caso, lo que engaña sus ojos?

    Wenning y otros creen que, en estos casos, el mismo cielo puede causar el espejismo . Los seres humanos perciben el cielo como una cúpula aplanada. El cenit parece estar cerca mientras que el horizonte aparenta estar lejano (tanto pájaros como aviones refuerzan dicho concepto. Los pájaros que vuelan en lo alto están más cerca que los que están en el horizonte.) Cuando la luna está baja, nos parece que está lejos. Algo que esté lejos debe ser bastante grande para abarcar medio grado en el firmamento, y en consecuencia nuestro cerebro expande las dimensiones de la luna.

    También existen otras explicaciones. Aunque a los observadores del firmamento no les parece importar cuál sea la correcta. Lo que verdaderamente es importante, es que el espejismo lunar es real y asombroso.

    La mejor hora es cuando la luna está cerca del horizonte, entre las 8:30 y las 9:00 de la noche. Pruebe a mirar desde un lugar donde el horizonte occidental esté prácticamente libre de obstáculos; tanto árboles como edificios pueden interferir con la vista del ascenso de la luna. Por otra parte, los árboles y edificios pueden ayudar a la creación del espejismo, así es que tampoco conviene tener una vista del horizonte que esté completamente libre de obstáculos.

    Para divertirse: Mire directamente a la luna y luego repítalo mirando a través de una ranura. Por ejemplo, 'pellizque' la luna entre su pulgar e índice o mírela a través de un tubo, escondiendo de esta manera el terreno en primer plano. ¿Es usted capaz de hacer desaparecer la ilusión óptica?

    Si lo consigue, lo más probable es que quiera volver a ver el espejismo. El espejismo lunar es algo demasiado hermoso como para perdérselo.

     

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